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最新研究解密鸭嘴兽的神秘进化过程

2016年08月01日 09:57:36 作者:  来源:腾讯科学

 科学家最新研究解密鸭嘴兽的神秘进化过程

  如图所示,这是鸭嘴兽脚踝的尖刺,当尖刺插入猎物身体时会释放出毒液。

  据美国国家地理频道报道,生活在澳大利亚的鸭嘴兽具有独特的系谱图,当人们提及具有多样化特征的动物时,就会联想到鸭嘴兽。它看上去有点儿像水獭,但是嘴部结构又像是鸭子。鸭嘴兽是具有奇特爬行动物特征的澳大利亚哺乳动物,它们通过产卵繁衍后代。

科学家最新研究解密鸭嘴兽的神秘进化过程

  华盛顿大学圣路易斯医学院韦斯-沃伦(Wes Warren)称,虽然我们认为哺乳动物和爬行动物存在很大差异,但是曾经两者具有很近的亲缘关系。

  沃伦在2008年的一项研究中发现鸭嘴兽与爬行动物、鸟类和哺乳哺乳动物具有基因相似性。美国德克萨斯大学奥斯汀分校生物学家丽贝卡-杨(Rebecca Young)称,类似哺乳动物的爬行动物在2.8亿年前进化分离,它们具有鸟类和爬行动物的一些特征。大约8000万年之后,单孔目动物(产卵哺乳动物)从哺乳动物家族中分离出来,最终该分支剩下的仅是鸭嘴兽和4种针鼹物种。

  丽贝卡说:“物种分离出现在胎盘进化形成之前,因此鸭嘴兽是介于蜥蜴和类人胎盘哺乳动物之间的物种,但仍保留着爬行动物和哺乳动物的特征。”

  虽然单孔目动物化石记录非常有限,但也发现一些头骨化石,例如:灭绝的Obdurodon dicksoni。它们生活在中新世时期(大约2330万年-530万年前),它具有类似现代鸭嘴兽的嘴部结构,但是两者并不一定存在直接亲缘关系。现代鸭嘴兽数量持续减少,但是化石证据表明远古鸭嘴兽也生活在现今南美洲地区。

科学家最新研究解密鸭嘴兽的神秘进化过程

  沃伦指出,为什么鸭嘴兽停止进化,失去哺乳动物的一些特征,但却仍保留着皮毛,鸭嘴兽身上存在着许多生物进化谜团。例如:鸭嘴兽的乳汁会从腹部分泌出来,它们没有其它哺乳动物的乳头;另一个非哺乳动物特征是它们的捕食方式,在水下觅食时它们通过类似鸭嘴的喙部探测生物电流;另一个爬行动物特征是它的毒部,雄性鸭嘴兽通过脚踝尖刺,向猎物注射毒液,这是与其它有毒动物释放毒液的方式相差很大。

  2010年沃伦带领研究小组发现鸭嘴兽毒液中包含着83种毒素,毒液基因类似于其它动物的毒液基因,其中包括:蛇、海星和蜘蛛等,鸭嘴兽可能是趋同进化的一个实例。丽贝卡强调称,谈及进化过程,鸭嘴兽可能是随机进化方式,在其进历程中出现变异和适应性。(悠悠/编译)

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